Med OpenPower forsøger IBM at slå tabellerne på Intel

Et IBM-projekt for at udvide brugen af ​​sine Power-serverchips fremad onsdag med Big Blue og forsøge at udfordre Intel til en større rolle i hyperscale-datacentre, der drives af Google og Facebook..

Det er en vending fra det sidste årti, hvor Intels stadig stærkere Xeon-chips har spist væk hos IBM's Power-forretning. Nu, med en ny strategi til at licensere sit Power-design til brug af andre serverproducenter, kæmper IBM tilbage.

Strømprocessorer bruges i dag i IBM Unix-servere, der kører back-end-software fra virksomheder som IBM, SAP og Oracle. Det traditionelle Unix-marked har været i tilbagegang, så IBM ønsker også at placere Power til web- og analyseprogrammer i store, omfattende skala-centre.

IBM fortsætter med at opbygge Power-servere som før, og det lancerede onsdag nye systemer baseret på sin nye Power 8-chip. Men det er at opfordre andre virksomheder til at hjælpe dem med at vinde mere forretning fra store onlineudbydere i USA og Kina.

Disse virksomheder køber en masse hardware, men de ønsker i stigende grad et siger om, hvordan det er designet, og de vil have billige "hvide boks" -systemer til billige omkostninger. Det er en anden forretningsmodel end IBMs, hvorfor det dannede OpenPower Foundation, en alliance for det meste af leverandører, der nu har 26 medlemmer.

Flere af disse medlemmer annoncerede fremskridt omkring magten onsdag. Nvidia sagde, at dens GPU'er vil være i stand til at fungere som acceleratorer i Power-servere for første gang. Tyan, en bundkortproducent, viste det første referencedesign til en hvidboks Power-server. Komponentleverandører Mellanox, Xilinx og Altera afslørede også fremskridt omkring Power-chips. Andre medlemmer inkluderer Hitachi og Samsung.

Google er også en del af indsatsen og arbejdede sammen med IBM og Canonical for at udvikle open source-værktøjer og firmware til Power-systemer. Hvis IBM kan sikre Google som kunde, ville det være en stor tillidsstemme, men lige nu evaluerer Google hardwaren.

"Vi gennemgår en temmelig detaljeret undersøgelse af Power-arkitekturen for de forskellige typer arbejdsmængder, vi ser," sagde Gordon MacKean, en Google-teknisk direktør, på OpenPower-arrangementet onsdag. Han er også formand for OpenPower Foundation.

Google er tiltrukket af den åbne, multivendor-tilgang, som IBM anvender, sagde MacKean. "Google genkender den forstærkende effekt af et åbent samfund," sagde han.

Denne åbenhed er nøglen, og det er ikke noget, IBM gør ved valg. Dets egne Power-servere leveres med dyre software og tjenester, der ikke er egnet til lavprismodellen for virksomheder som Facebook og Google.

"Udbydere af tjenesteudbydere vil ikke købe fra IBM," sagde Patrick Moorhead, en analytiker hos Moor Insights & Strategy. "Ligegyldigt hvor god teknologien er, vil de gerne købe den fra nogen med en anden omkostningsmodel."

Derfor er det vigtigt for IBM at sikre licensgivere til sin Power-chip. Kinas Suzhou PowerCore vil være den første licenstager, og det vil hjælpe IBM med at få adgang til det store Kina-marked. Men IBM har brug for flere partnere, herunder systembyggere for at fremstille Power-servere.

"De er bestemt stadig i gennemgangsfasen," sagde Moorhead.

Han kan stadig lide den heterogene tilgang, som IBM tager, hvilket giver GPU'er og andre komponenter mulighed for at arbejde med Power-chips som førsteklasses borgere. Det opnår dette delvist gennem en ny grænsefladeteknologi kaldet CAPI, som giver GPU'er og FPGA'er mulighed for at linke direkte til Power-processorens hukommelse.

IBM efterligner den forretningsmodel, der bruges af ARM, som har haft succes med at designe processorer til smartphones og tablets og licensere dem til andre virksomheder til fremstilling.

ARM skyder også mod servermarkedet, men angriber det fra den lave ende ved at tilbyde effektive kerner, der ikke er meget magtfulde. Der har været en masse brummer omkring disse "wimpy" -kerner, og IBM's OpenPower-indsats på nogle måder validerer Intels strategi ved at vise, at der også er efterspørgsel efter "modige" kerner..

De større processorer tilbyder en meget større arbejdshukommelsesplads, som er nyttig til hurtigt at analysere store datamængder. De tilbyder også mere computertråde pr. Kerne og hurtigere I / O-båndbredde. For nogle arbejdsbelastninger vil større kerner være mere omkostningseffektive, sagde Moorhead.

Intel leverer noget som 90 procent af CPU'erne på servere i dag, og dets chips giver rygraden til hyperscale-datacentre. Virksomheden står heller ikke stille. Dens for nylig lancerede E7 v.2-processorer tredobler hukommelseskapaciteten hos deres forgængere, netop en af ​​de funktioner, som virksomheder som Google ønsker.

IBM er fast besluttet på, at Power vil have en større rolle at spille, men det er klar over, at der er meget udviklingsarbejde, der skal udføres.

"Power er kendt for computere med døre på dem," sagde Brad McCredie, IBMs vicepræsident for Power-udvikling, og henviser til de store skabe, der huser sine Power-servere i dag. "Du tænker ikke på dem som skalere-computere."

"Vi tager den teknologi, der bruges til at bygge computere med døre, vi nedbryder den til dens elementer, og vi stiller den til rådighed for folk til at innovere," sagde han.

IBM opgiver imidlertid kun så meget kontrol over sin serverplatform. Mens andre virksomheder kan licensere sin Power-arkitektur, kan de ikke tilbyde sit AIX-operativsystem; de bliver nødt til at bruge Linux.

James Niccolai dækker datacentre og generelle teknologienyheder til IDG News Service. Følg James på Twitter på @jniccolai. James e-mail-adresse er [email protected]

Deltag i Network World-samfundene på Facebook og LinkedIn for at kommentere emner, der er øverste af sindet.